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Sowjets starten Gegenangriff auf Stalingrad

Sowjets starten Gegenangriff auf Stalingrad

Die sowjetische Rote Armee unter General Georgy Schukow startet die Operation Uranus, die große sowjetische Gegenoffensive, die das Blatt in der Schlacht von Stalingrad wendete.

Am 22. Juni 1941 startete Nazi-Deutschland trotz der Bedingungen des Nazi-Sowjet-Paktes von 1939 eine massive Invasion gegen die UdSSR. Mit Hilfe ihrer weit überlegenen Luftwaffe raste die deutsche Armee über die russischen Ebenen und fügte der Roten Armee und der sowjetischen Bevölkerung schreckliche Verluste zu. Mit Unterstützung der Truppen ihrer Achsenmächte eroberten die Deutschen riesige Gebiete, und Mitte Oktober wurden die großen russischen Städte Leningrad und Moskau belagert. Die Sowjets hielten jedoch durch, und der bevorstehende Winter zwang die deutsche Offensive zu einer Pause.

Für die Sommeroffensive 1942 befahl Adolf Hitler der 6. Armee unter General Friedrich von Paulus, Stalingrad im Süden einzunehmen, ein Industriezentrum und Hindernis für die Nazi-Kontrolle der kostbaren Ölquellen im Kaukasus. Im August rückte die deutsche 6. Armee über die Wolga vor, während die deutsche 4. Luftflotte Stalingrad in brennende Trümmer legte und mehr als 40.000 Zivilisten tötete. Anfang September befahl General Paulus die ersten Offensiven in Stalingrad und schätzte, dass seine Armee etwa 10 Tage brauchen würde, um die Stadt zu erobern. Damit begann eine der schrecklichsten Schlachten des Zweiten Weltkriegs und wohl die wichtigste, weil sie den Wendepunkt im Krieg zwischen Deutschland und der UdSSR darstellte.

Bei ihrem Versuch, Stalingrad einzunehmen, sah sich die deutsche Sechste Armee General Wassili Schukow gegenüber, der eine erbitterte Rote Armee anführte, die die zerstörte Stadt zu ihrem Vorteil nutzte und zerstörte Gebäude und Trümmer in natürliche Verteidigungsanlagen verwandelte. In einer Kampfmethode begannen die Deutschen, die Rattenkrieg, oder "Rat's War", brachen die gegnerischen Kräfte in Trupps von acht oder zehn Mann auf und kämpften um jedes Haus und jeden Meter Territorium. Die Schlacht brachte schnelle Fortschritte in der Straßenkampftechnologie, wie ein deutsches Maschinengewehr, das um die Ecke schoss, und ein leichtes russisches Flugzeug, das nachts lautlos über deutsche Stellungen glitt und ohne Vorwarnung Bomben abwarf. Auf beiden Seiten fehlten jedoch die notwendigen Lebensmittel, Wasser oder medizinische Versorgung, und jede Woche kamen Zehntausende ums Leben.

Der sowjetische Führer Joseph Stalin war entschlossen, die nach ihm benannte Stadt zu befreien, und befahl im November massive Verstärkungen in der Gegend. Am 19. November startete General Schukow eine große sowjetische Gegenoffensive aus den Trümmern von Stalingrad. Das deutsche Kommando unterschätzte das Ausmaß des Gegenangriffs, und die 6. Armee wurde schnell von der Offensive überwältigt, an der 500.000 sowjetische Soldaten, 900 Panzer und 1.400 Flugzeuge beteiligt waren. Innerhalb von drei Tagen war die gesamte deutsche Streitmacht von mehr als 200.000 Mann eingekesselt.

Italienische und rumänische Truppen in Stalingrad ergaben sich, aber die Deutschen hielten durch, erhielten begrenzte Luftlieferungen und warteten auf Verstärkung. Hitler befahl von Paulus, an Ort und Stelle zu bleiben, und beförderte ihn zum Feldmarschall, da sich noch nie ein Nazi-Feldmarschall ergeben hatte. Hungersnöte und der bittere russische Winter forderten so viele Menschenleben wie die gnadenlosen sowjetischen Truppen, und am 21. Januar 1943 fiel der letzte der von den Deutschen besetzten Flughäfen an die Sowjets, wodurch die Deutschen vollständig von der Versorgung abgeschnitten wurden. Am 31. Januar kapitulierte von Paulus die deutschen Truppen im Südsektor, und am 2. Februar ergaben sich die restlichen deutschen Truppen. Nur noch 90.000 deutsche Soldaten waren am Leben, von denen nur 5.000 Soldaten die sowjetischen Kriegsgefangenenlager überlebten und nach Deutschland zurückkehren würden.

Die Schlacht von Stalingrad hat das Blatt im Krieg zwischen Deutschland und der Sowjetunion gewendet. General Schukow, der eine so wichtige Rolle beim Sieg gespielt hatte, führte später den sowjetischen Vorstoß auf Berlin an. Am 1. Mai 1945 nahm er persönlich die deutsche Kapitulation Berlins an. Von Paulus hetzte unter den deutschen Kriegsgefangenen in der Sowjetunion gegen Adolf Hitler und sagte 1946 vor dem Internationalen Militärgerichtshof in Nürnberg aus. Nach seiner Freilassung durch die Sowjets 1953 ließ er sich in der DDR nieder.


Sowjets starten Operation Uranus

Die Operation Uranus war einer der wichtigsten Wendepunkte des Krieges. Es war nicht nur der Moment, in dem Soldaten der Roten Armee zeigten, dass sie eine ausgeklügelte Offensive starten und die Deutschen besiegen konnten, sondern auch das erste große Zeichen dafür, dass Stalin endlich bereit war, seinen Generälen zu vertrauen.

Ziel der Operation Uranus war es, die deutsche Sechste Armee in Stalingrad zu vernichten. Und obwohl der Angriff Mitte November 1942 begann, gehen seine Ursprünge zurück auf den September und den Besuch von Marschall Schukow an der Stalingrader Front. Als er in den Kreml zurückkehrte, berichtete er Stalin, dass die Lage in der Stadt katastrophal sei und dringend Verstärkung benötigt werde. Aber Schukow erwähnte gegenüber Marschall Wassiljewski, der auch bei dem Treffen mit dem sowjetischen Führer anwesend war, dass eine &lsquoneue Lösung&rsquo für die Situation in Stalingrad gefunden werden müsse.

Stalin hörte die Bemerkung und forderte Schukow und Wassiljewski auf, einen Plan auszuarbeiten, der Stalingrad entlasten würde. Dabei zeigte Stalin, was ihn betraf, eine beträchtliche Zurückhaltung. Bisher hatte er viele der Ideen für große Militäraktionen selbst entwickelt und war eng an deren Planung beteiligt. Diese &lsquo-hands-on&rsquo-Führung hatte sich nicht als erfolgreich erwiesen. Anfang des Jahres hatte seine Einmischung in die Pläne für den sowjetischen Angriff auf Charkow enorm zu einer militärischen Katastrophe für die Rote Armee beigetragen.

Schukow und Vasilevsky arbeiteten nun an dem Plan, der zur Operation Uranus werden sollte. Dabei zeigten sie, dass die sowjetische Taktik immer ausgefeilter und fast deutscher wurde. &lsquoSie haben von den Deutschen gelernt&rsquo, sagt Marschall Makhmud Gareev, der während des Krieges mit Schukow zusammengearbeitet hat. &lsquoSie haben nicht nur von den Deutschen gelernt, sondern auch aus ihren eigenen Fehlern.&rsquo

Der endgültige Plan für die Operation Uranus erinnerte sowohl an die deutsche Strategie als auch an die sowjetische Theorie der "tiefen Operationen", die in den 1930er Jahren entwickelt und dann zur Zeit der Säuberung der sowjetischen Offiziere durch Stalin abgelehnt worden waren. Die Idee war nicht, die 6. Armee direkt in Stalingrad anzugreifen, sondern zwei Zangenbewegungen aufzubauen, eine von Norden und eine von Osten. Diese separaten Vorstöße würden sich dann westlich von Stalingrad treffen und die Deutschen in einer riesigen Einkreisung einschließen. Eine der Stärken des Plans bestand darin, dass die Rote Armee zunächst zumindest schwächere Einheiten von Rumänen, Ungarn und Italienern bekämpfen sollte, die von den Deutschen mit dem Schutz ihrer Flanken beauftragt worden waren.

Stalin stimmte dem Plan zu, und Schukow trieb nun die organisatorische Phase dieses gigantischen Unterfangens voran, bei dem mehr als eine Million Soldaten der Roten Armee an der Offensive teilnahmen. Aber die Katastrophe von Charkow im Frühjahr 1942 hatte gezeigt, dass eine bloße zahlenmäßige Überlegenheit den Sowjets keinen Erfolg garantierte. Sie wussten, dass sie beweisen mussten, dass sie den Deutschen nicht nur in Zahlen, sondern auch in Taktik und Gefechtsinformationen mehr als ebenbürtig waren.

Schukow half dabei, eine Politik der &lsquomaskirovka&rsquo &ndash Täuschung &ndash anzuzetteln, um die Deutschen über die wahren sowjetischen Ambitionen zu täuschen. Verteidigungsanlagen wurden im Freien gebaut, um den Deutschen zu zeigen, dass die Rote Armee nicht die Absicht hatte, anzugreifen, während Brücken auf der Angriffsroute mehrere Meter unter Wasser gebaut wurden, um eine Entdeckung aus der Luft zu vermeiden.

Am 13. November hat Stalin den Plan für die Operation Uranus endgültig abgesegnet. Dies war das erste Mal, dass er eine militärische Großoffensive ohne nennenswerte Einmischung voranschreiten ließ. Er überließ es sogar Schukow, das genaue Datum des Angriffs festzulegen.

Am Morgen des 19. November 1943 wurde schließlich die Operation Uranus gestartet. Ivan Golokolenko, ein Soldat der Roten Armee, der daran teilnahm, erinnert sich an den Moment, als den Truppen, die sich auf den Angriff vorbereiteten, eine Ansprache Stalins vorgelesen wurde: &lsquoDa war etwas väterliches, etwas väterliches darüber. Darin stand: &lsquoLiebe Generäle und Soldaten, ich spreche euch an, meine Brüder. Heute beginnst du eine Offensive und deine Taten entscheiden über das Schicksal des Landes &ndash ob es ein unabhängiges Land bleibt oder untergeht.&rsquo Und diese Worte haben mein Herz wirklich erreicht&hellip Ich war den Tränen nahe, als das Treffen vorbei war. Ich fühlte einen echten Aufschwung, einen spirituellen Aufschwung.&rsquo

Die Rote Armee rückte vor und überraschte die Deutschen und ihre Verbündeten völlig. Am 23. Oktober, weniger als einen Monat vor Beginn der Operation Uranus, hatte General Zeitzler, der neue Chef des Generalstabs des Heeres, Hitler erklärt, die Sowjets seien nicht in der Lage, eine Offensive mit weitreichenden Zielen zu starten. ich

Da ein Großteil der Kämpfe westlich des Don, fast hundert Meilen von Stalingrad entfernt, weitergingen, wäre es für die Deutschen schwierig gewesen, ihren bedrängten Verbündeten zu helfen, selbst wenn sie schnell vorgegangen wären. Trotzdem war die deutsche Reaktion auf die Operation Uranus kaum dringend. Hitler hatte sich von seinem militärischen Hauptquartier in der Wolfsschanze in Ostpreußen eine Auszeit genommen und war wieder in seinem Haus, dem Berghof in Südbayern. Erst am 20. November flog er zurück in die Wolfsschanze.

In der Zwischenzeit, nur zehn Tage nach Beginn der Offensive, trafen sich Einheiten der Roten Armee in Kalach westlich von Stalingrad, und die Sechste Armee war gefangen. &lsquoWir fühlten uns inspiriert&rsquo, sagt Ivan Golokolenko. &lsquoWir waren zuversichtlich, dass wir in der Lage waren, den Feind erfolgreich zu besiegen, und diese Operation blieb das denkwürdigste &ndash das hellste &ndash Ereignis. Ich erinnere mich, ich fühlte mich, als hätte ich Flügel, ich fühlte mich, als würde ich fliegen. Früher fühlte ich mich deprimiert, aber jetzt war es, als hätte ich meine Flügel geöffnet und wäre in der Lage, in den Himmel zu fliegen.&rsquo

Hitler befahl Feldmarschall von Manstein, die Operation Winter Tempest zu starten, einen Versuch, die 6. Armee zu retten, und wies General Paulus, Kommandeur der 6. Aber Mansteins Streitmacht kam bald zum Stillstand, angeschlagen von einigen der sechzig Divisionen, die die Sowjets in den Ring um Stalingrad gestellt hatten. Auch Görings dreistes Versprechen, seine Luftwaffe könne die eingeschlossene 6. Armee aus der Luft versorgen, scheiterte.

Aber, wie Antony Beevor erklärt, war die Operation Uranus mehr als nur eine äußerst erfolgreiche Militäroperation: »Ich glaube, Stalin hatte erkannt, welche Fehler er gemacht hatte. Hitler weigerte sich, Fehler anzuerkennen, aber Stalin erkannte die Fehler, die er gemacht hatte und das, als er begann, seinen Generälen zuzuhören, und deshalb war Stalingrad nicht nur ein psychologischer Wendepunkt im Krieg, sondern ein echter Wendepunkt im Umgang mit Sowjetische Armeen. Es war auch ein Wendepunkt in der Zuversicht der Generäle, sich Stalin etwas mehr stellen zu können und auch weniger Angst vor dem NKWD zu haben, und ich denke, dies ist eine sehr wichtige Sache. Beria [der Chef des NKWD und der sowjetischen Geheimpolizei] bedrohte Generäle auf die gröbste Art und Weise, aber die Generäle erkannten jetzt, dass sie tatsächlich mehr Peitschenhand bekamen.&rsquo

Am Heiligabend 1942, mit dem Rückzug von Mansteins Hilfsversuch, war klar, dass die Sechste Armee dem Untergang geweiht war. Und der Schauplatz war geschaffen für eine der größten Militärkatastrophen der deutschen Geschichte.

i Zitiert in John Keegan (Hrsg.), Der Zeitatlas des Zweiten Weltkriegs, Times Books, 1989, p. 104


Wilhelm Hoffmann

Wilhelm Hoffmann war Soldat im 267. Infanterie-Regiment, 94. Infanterie-Division der 6. deutschen Armee, der die Schlacht von Stalingrad in seinem Tagebuch aufzeichnete und in vielen Dokumentationen und Büchern zu diesem Thema zitiert wird. [1] [2] Sein Tagebuch liefert einen Bericht aus erster Hand darüber, was die deutsche 6. Armee erlebte und wie sie mit der Situation umging, ohne den interpretativen Einfluss von Propaganda und Zensur von außen. Obwohl es nur begrenzte Informationen enthält, weil es nur den Bericht einer Person enthält, ist es immer noch eines der wenigen unveränderten deutschen Berichte, die den Zweiten Weltkrieg überlebt haben.

Als die Schlacht im August 1942 beginnt, sind Wilhelm und seine Kameraden in Hochstimmung. Sein Kommandant glaubt, dass sie zu Weihnachten zu Hause sein werden, wenn sie ihre Ziele schnell erreichen. Wilhelm glaubt auch daran, dass „der Führer diese Sache zu einem erfolgreichen Ende führen wird“. Als die Schlacht beginnt, ist er schockiert zu sehen, wie hart die russischen Soldaten kämpfen, um die Stadt zu verteidigen. Ein gefangener sowjetischer Offizier teilt seinem Kommandanten mit, dass die Russen Stalingrad bis zur letzten Runde verteidigen werden. Er bezeichnet den Widerstand zunächst als barbarisch und fanatisch, aber im Laufe des Kampfes beginnen sich die Russen widerwillig seinen Respekt zu verdienen und sagen irgendwann: „Die Russen sind keine Männer, sondern eine Art gusseiserne Kreaturen.“

Einer der bemerkenswertesten Berichte aus der Zeitschrift ist der brutale sechstägige Kampf zwischen dem 16. und 22. September 1942 um einen Getreidespeicher, bei dem seiner Meinung nach nur 40 russische Soldaten "Teufel") wurden am Ende des Gefechts im Aufzug tot aufgefunden, während sein Bataillon im Vergleich dazu katastrophale Verluste erlitt.

Am 28. September erreicht sein Regiment die Wolga und sie feiern, die Schlacht sei fast vorbei. Sein Regiment wird jedoch geschickt, um die Fabriken entlang des Flusses zu erobern, was zu sehr hohen Verlusten führt. Die Moral bricht zusammen, da die Männer jetzt glauben, dass sie dem Untergang geweiht sind, und viele hoffen, verwundet und von der Front weggeschickt zu werden.

Ende November starten die Sowjets einen großen Gegenangriff und die 6. Armee wird eingekesselt. Wenn die Rationen niedriger werden, beginnen die Deutschen zu verhungern. Erich von Mansteins Truppen versuchen, die Einkreisung zu durchbrechen und den belagerten Soldaten Hoffnung zu geben, aber er wird besiegt. Hoffmans letzter Tagebucheintrag ist am 26. Dezember mit dem letzten Satz „Ein Fluch auf diesen Krieg!“ Während das genaue Schicksal von Hoffman unbekannt ist, wird angenommen, dass er nicht lange danach in den erbitterten Kämpfen ums Leben kam. [3]


Zerstört: Wie die Sowjets die Nazis nach Stalingrad zerschmetterten

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In den nächsten Tagen erhielt Vatutin weiterhin gute Nachrichten von der Front. Seine Planung des Galopps schien bestätigt zu sein, da Berichte der Ersten Gardearmee eingingen, wonach Kremennaja gefallen war, die 19.

Im Sektor der 6. Armee überquerte Kharitonov schließlich den Fluss Krasnaja, nachdem die 298. Infanteriedivision aus Angst vor einer Einkreisung durch vorrückende Einheiten der 6. Vom 2. bis 5. Februar kämpfte sich die 298. durch bereits im Rücken befindliche sowjetische Einheiten, bevor sie schließlich eine neue Verteidigungslinie um Tschugujew am nördlichen Donez erreichte.

Auch Einheiten der 6. Armee zwangen die 320. Infanterie-Division von General Georg Postel zum Rückzug aus der Krasnaja. Während die 6. Schützendivision versuchte, Postels Division zu umzingeln, fuhren die 267. Schützendivision und die 106. Schützenbrigade weiter nach Izyum, das am 5. Februar fallen würde.

Den Sieg spürend, schickte Vatutin die Gruppe Popov, um als Vorhut des sowjetischen Angriffs zu fungieren. Ein Gegenangriff einiger des XL-Panzerkorps der Ersten Panzerarmee unter dem Kommando von General Sigfrid Henrici stoppte Popovs Vormarsch in mehreren Gebieten. Andere Elemente von Henricis Korps schlugen die Erste Gardearmee um Slawjansk und zwangen Kuznetsov, seinen Angriff einzustellen. Weiter südlich hatte Lelyushenkos 3. Gardearmee nun bei Woroschilowgrad den Donez überquert und war damit beschäftigt, die Verteidigung der Armeeabteilung Hollidt zu durchbrechen.

Einen sowjetischen Durchbruch verhindern

Die Schlacht um Slawjansk war von entscheidender Bedeutung für die Deutschen, die versuchten, Vatutins Vorstoß nach Westen zu stoppen. Solange die Stadt in von Mansteins Händen war, musste Vatutin seine Streitkräfte erweitern, um sie zu umgehen, seine Nachschublinien zu verlängern und seine Flanken für deutsche Gegenangriffe anzubieten.

Am 4. Februar sah sich Vatutin einem immer hartnäckigeren Gegner gegenüber. Teile von Henricis XL-Panzerkorps klammerten sich an Slawjansk und wehrten die Erste Gardearmee mit bösartigen Gegenangriffen ab. Kuznetzov warf weitere Einheiten in die Schlacht um die Stadt, aber Henricis Männer hielten stand.

Etwa 55 Kilometer östlich von Slawjansk war das 6. Garde-Schützenkorps der Ersten Gardearmee unter dem Kommando von General Ivan Prokofevich Alferov in einen wilden Kampf um die Kontrolle über Lisichansk verwickelt. Das XXX. Armeekorps von General Maximilian Fretter-Pico war mit der Verteidigung der Sektoren nördlich und südlich der Stadt beauftragt.

Die aus Frankreich neu eingetroffene 335. Infanteriedivision von General Karl Casper war eine der Divisionen, die das Gebiet südlich von Lisichansk in der Nähe der Stadt Krymskoye verteidigen sollten. Alferovs 44. Garde-Gewehr-Division gewann einen kleinen Brückenkopf am Westufer des Donez und wehrte wiederholte Gegenangriffe durch die 335. ab. Da Casper sah, dass weitere Angriffe eine Verschwendung von Arbeitskräften waren, befahl Casper seinen Männern, den Brückenkopf abzuriegeln, in der Hoffnung, dass Verstärkung geschickt würde, um die sowjetische Linie zu durchbrechen.

In Lisichansk versuchte Alferovs 78. Schützendivision einen Endlauf. Die 78. überquerte den nördlichen Donez an mehreren Stellen, aber erneut rückten deutsche Truppen vor, um sie abzuriegeln. Im Moment war es ein Patt.

Frustriert warf Vatutin die 41. Garde-Gewehr-Division in die Schlacht von Lisichansk. Von Schmidts 19. Panzer verteidigt, mussten die Sowjets die Stadtstraße für blutige Straße räumen. Mit Hilfe von Elementen der 78. Garde- und 44. Garde-Gewehr-Divisionen zwangen die Russen schließlich Schmidts Männer aus der Stadt in Stellungen im Südwesten. Das Sixth Guards Rifle Corps folgte ihnen schnell auf den Fersen, aber Schmidt war in der Lage, seine Einheiten wie ein Boxer zu bearbeiten, indem er ständig wippte, webte und sich bewegte, um jeden weiteren Durchbruch zu vereiteln.

Rückzug mit Hitler verhandeln

Am 6. Februar berief Hitler von Manstein in sein Hauptquartier in Saporoschje. Der deutsche Führer war überraschend fügsam, fast entschuldigend, als er das Gespräch eröffnete, indem er die volle Verantwortung für die Stalingrad-Katastrophe übernahm. Von Manstein war von der Aussage verblüfft, weil Hitler sich nie die Schuld an den Unglücken der deutschen Wehrmacht gegeben hatte.

Nachdem das überraschende Eingeständnis aus dem Weg geräumt war, wandten sich die beiden Männer der vorliegenden Situation zu. Von Manstein war unverblümt, als er anfing, die Stellung seiner Heeresgruppe zu erklären. Er sagte Hitler, dass das Gebiet zwischen Don und Donez mit den vorhandenen Kräften unter keinen Umständen gehalten werden könne.

„Die Frage ist nur, ob wir mit dem Versuch, das gesamte Becken festzuhalten, nicht nur das Gebiet, sondern auch die Heeresgruppe Don verlieren wollen“, sagte er. „Wir werden auch die Heeresgruppe A irgendwann verlieren. Die Alternative besteht darin, im richtigen Moment einen Teil des Beckens aufzugeben, um die drohende Katastrophe abzuwenden.“

Während des anschließenden Gesprächs blieb Hitler, so von Manstein, „völlig gefasst“. Weiter sagte er Hitler, dass der Versuch, das gesamte Becken zu halten, es den Sowjets ermöglichen würde, stark genug Truppen zu entsenden, um die dünn gehaltene deutsche Linie zu durchschneiden und den gesamten Südflügel der Ostfront zu umhüllen. Daher schlug er vor, die 1. Panzerarmee und die 4. Panzerarmee, die der Südfront von General Andrej Iwanowitsch Jeremenko gegenüberstanden, als Angriffstruppe einzusetzen, um die Kräfte abzufangen, die Vatutin zweifellos bereits für seinen weiteren Vormarsch im Sinn hatte.

Die Rückverlegung der Vierten Panzerarmee vom Unteren Don würde bedeuten, das Gebiet zwischen dem Unteren Don und dem Mius an die Armeen der Südfront Jeremenkos aufzugeben, aber auch die deutsche Linie zu verkürzen. Um die Südflanke zu schützen, müsste sich auch die Heeresabteilung Hollidt auf die Mius zurückziehen. Es war ein riskanter Plan, aber die Alternative bedeutete eine fast sichere Katastrophe.

Als von Manstein fertig war, war Hitler an der Reihe. Der Führer konnte keine Fehler in dem Plan finden, aber seine Abneigung, dem Feind Platz zu machen, war immer noch von größter Bedeutung. Er argumentierte, dass jeder Fuß Land die Russen Männer und Material kostete – viel mehr als die Deutschen. Hinzu kamen politische Überlegungen, etwa die Auswirkungen eines solchen Rückzugs auf die Türkei, die die Entwicklungen in Südrussland sehr genau beobachtete.

Hitler versprach Verstärkung, schmeichelte und nutzte seinen berühmten Charme und seine Beredsamkeit, um von Manstein zu überzeugen, am Don zu bleiben, aber von Manstein ließ sich nicht rühren. Die Sackgasse dauerte den größten Teil des Nachmittags, aber dann gab Hitler plötzlich nach. Schließlich mit dem Segen des Führers flog von Manstein eilig zurück in sein Stalino-Hauptquartier, um den Rückzugsbefehl zu erteilen.

Ein kämpferischer Rückzug

Wenn nicht plötzlich ein frühes Tauwetter das Gebiet traf, würden gepanzerte und mechanisierte Einheiten, die sich zurückziehen sollten, keine Probleme haben, die Mius vor den Sowjets zu erreichen. Anders die Infanterieeinheiten der 4. Panzerarmee und der Armeeabteilung Hollidt. Anfällig für russische Panzer- und Maschinenkräfte, musste die sich zurückziehende Infanterie eine Nachhut verlassen, um einen kämpfenden Rückzug durchzuführen, während die Hauptelemente der Division gegen sowjetische Hinterhalte und Panzerangriffe auf der Hut blieben.

Die Sowjets waren keineswegs untätig, als die Deutschen sich auf den Rückzug auf die kürzere Mius-Linie vorbereiteten. Die 44. Armee der Südfront nahm die Stadt Asow am Don ein. Rund um Salwjansk, wo noch immer gekämpft wurde, nahmen Einheiten der Roten Armee auch die Stadt Kramatorsk, etwa 15 Kilometer südlich der Stadt, ein.

Am folgenden Tag, dem 8. Februar, befreite Charitonows Sechste Armee Andrejewka am Ostufer des Nördlichen Donez, etwa 80 Kilometer südöstlich von Charkow. Der sowjetische Kommandant richtete seine Truppen dann nach Nordosten, um Zmiyev am Westufer des Flusses anzugreifen. Wenn Charitonow die Stadt einnehmen und halten könnte, wäre der Weg frei für einen Angriff auf Charkow von Süden.

Kharitonovs Speerspitze stürmte kopfüber in das 2. Regiment der Leibstandarte SS Adolf Hitler (LSSAH) Panzergrenadier-Division unter dem Kommando von SS-Standartenführer (Oberst) Theodore Wisch. Wischs 1. Bataillon unter SS-Sturmbannführer (Major) Hugo Kraas versetzte den vorrückenden Russen in einem kleinen Dorf nordöstlich von Zmiyev eine blutige Nase. Unterstützt von Sturmgeschützen griffen die Männer von Kraas an und trieben die Sowjets zurück.

Am späten Vormittag schossen die Russen eine Welle von Infanterie nach der anderen gegen das Dorf, aber die SS hielt stand. Die Sowjets griffen dann die Linie von Wischs Regiment auf und ab. Unterstützt von Sturmgeschützen, einigen Panzerkompanien, Ingenieuren und einer Flak-Einheit hielt Wisch erfolgreich seine Stellungen, während er der 111. sowjetischen Schützendivision schwere Verluste zufügte.

Slavyansk . halten

Unterdessen ging der Kampf um Slawjansk unvermindert weiter. Die 7. Panzerdivision von General Hans Freiherr von Funck wurde mit der Besetzung der Stadt beauftragt. Die Division bestand nur noch aus 35 einsatzfähigen Panzern, als sie Slawjansk gegen Einheiten des 4. Garde-Gewehrkorps von General Nikolai Alexandrowitsch Gagen verteidigen musste.

Der 1895 geborene Gagen war ein harter, geradliniger Kommandant, der im Winter 1941-1942 in den brutalen Kämpfen entlang des Wolchow-Flusses gekämpft hatte. Er war entschlossen, die Deutschen um jeden Preis aus der Stadt zu vertreiben. Gagens 195. Schützendivision war vom 7. Panzer grob behandelt worden, als er versuchte, sich in den östlichen Teil der Stadt vorzudringen. Der sowjetische General warf die 57. Garde-Gewehr-Division ein, um die Stadt von Norden und Westen einzunehmen, aber die Deutschen hielten weiter und griffen an, wenn die Situation es erforderte.


Wracked: Wie die Sowjets die Nazis nach Stalingrad zerschmetterten

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Über ihnen durchstreiften Bomber und Bodenkampfflugzeuge der Roten Luftwaffe den Himmel über der umkämpften Stadt. Deutsche Flakbatterien versuchten, sie zu vertreiben, aber die sowjetischen Piloten drängten weiter und warfen ihre tödliche Ladung auf von Funcks Position ab. Auch die Artillerie der Roten Armee hielt ein tödliches Feuer, aber die deutschen Panzergrenadiere und die Ingenieure der Division konnten die Russen immer noch in Schach halten.

Das Halten von Slawjansk verhalf anderen Einheiten der 1. Panzerarmee zu einer Chance, sich nach Westen zu bewegen. Mehr von Henricis XL-Panzerkorps trafen bereits in der Gegend ein, um den 7. Panzer zu verstärken. Obwohl die 11. Panzerdivision von General Hermann Balck über kaum mehr als ein Dutzend Panzer verfügte, war sie für die Männer des Kommandos von Funck ein willkommener Anblick. Die 333. Infanterie-Division von Oberst Gerhard Grassman war in ähnlicher Form, nachdem sie bei früheren Aktionen verwüstet worden war.

Beide Seiten erkannten den Wert des Gebietes zwischen Slawjansk und Kramatorsk, wo die deutschen Verteidigungsanlagen entlang des Flusses Kriwoj Torez verliefen. Wenn die Sowjets die Deutschen aus ihren schwachen Positionen zwingen könnten, könnte Vatutin die Truppen der Gruppe Popov verwenden, um einen tiefen Vorstoß nach Südwesten zu machen, der die Erste und die Vierte Panzerarmee im Wesentlichen vom Rest von von Mansteins Heeresgruppe abschneiden würde. Dementsprechend schob Vatutin weitere Artillerieeinheiten in das Gebiet, um seinen Truppen einen zusätzlichen Schlag zu verleihen.

Henricis XL Panzerkorps, so schwach es auch war, verteidigte das Gebiet mit großem Geschick. Koordinierte Angriffe des 4. Garde-Panzerkorps, 3. Panzerkorps und des 4. Garde-Gewehrkorps wurden immer wieder zurückgeschlagen. Balcks 11. Panzer griff die sowjetische Panzerung mit den wenigen verbliebenen Panzern unverfroren an und ließ mehrere T-34 auf dem Schlachtfeld wütend lodern, während der 7. Panzer kombinierte Panzer-Infanterie-Angriffe abwehrte und Hunderte von Soldaten der Roten Armee im Schnee starben.

Oberstleutnant Friedrich-Carl von Steinkeller, Kommandant des Panzergrenadier-Regiments 7. Immer in Bewegung, ging von Steinkeller von Unternehmen zu Unternehmen und forderte seine Männer auf, standhaft zu bleiben. Ein Artilleriebeobachter folgte ihm, bereit, Feuer zu rufen, wenn es die Situation erforderte. Später erhielt er das Ritterkreuz, teilweise für seine Aktionen während der Schlacht.

Popovs 4. Garde-Panzerkorps unter dem Kommando von Pavel Pavlovich Poluboyarov gelang es, die Krivoy Torets zu überqueren und den Rücken der 7. Panzerdivision zu bedrohen. Sofort befahl Henrici der 11. Panzerdivision Balck, unterstützt von einem Regiment der 333. ID, zum Gegenangriff. Die Deutschen wurden mit den lodernden Kanonen von Poluboyarovs Panzern vor ihnen und mit eingegrabenen Panzerabwehrwaffen konfrontiert, die vom östlichen Ufer des Krivoy Torets feuerten.

Trotz des sowjetischen Feuers konnten Balck und seine Infanterie die 4. Garde entlang des Flusstals zurückdrängen. Die russische Infanterie, die Poluboyarovs Panzer begleitete, geriet in Panik und floh, was die Panzerung zwang, für sich selbst zu sorgen. Aus deutschen Quellen geht hervor, dass während der Kämpfe 45 russische Panzer zerstört wurden – ein erheblicher Verlust, der nur teilweise durch die nach einer anstrengenden Fahrt über ausgedehnte Versorgungsstraßen eingesickerten Verstärkungen ausgeglichen werden konnte.

Watutin, der die Unfähigkeit seiner Truppen satt hatte, Slawjansk und die Stellungen entlang der Kriwoj-Toren einzunehmen, ordnete seine Einheiten für einen umfassenden Angriff neu. Kuznetsovs Erste Gardearmee wurde angewiesen, sich mit Popov für den Angriff zu koordinieren, während Einheiten der Roten Luftwaffe den Befehl erhielten, die Operation um jeden Preis zu unterstützen.

Die deutsche Position unterschätzen

Die Westbewegung deutscher Einheiten nach von Mansteins Plan hatte Vatutin, Golikov und STAVKA einen falschen Optimismus gegeben. Hitler hat nie Territorium zugestanden, das wusste jeder russische Kommandant. Er hatte es gezeigt, indem er seine Armee vor den Toren Moskaus erstarren ließ, und die hartnäckige Weigerung, sich aus Stalingrad zurückzuziehen, verstärkte diese Ansicht nur.

Aus russischer Sicht war der Rückzug der Heeresgruppe Don aus dem östlichen Donbecken nur als etwas panische Flucht zu betrachten. Der hartnäckige Widerstand um Slawjansk wurde als verzweifelter Versuch gesehen, die fliehenden deutschen Divisionen vor einer Überwältigung durch Truppen der Südwestfront und der Südfront zu retten, und man ging davon aus, dass der Feind nach der Einnahme der Kriwoj-Torez-Linie zusammenbrechen würde.

Um die deutsche Verteidigung zu knacken, befahl Vatutin der Ersten Gardearmee, sich nach Süden in Richtung des Sektors Krasnoarmeiskoya, etwa 60 Kilometer südwestlich von Slawjansk, zu verlagern, um das feindliche Hinterland zu bedrohen. Während dieses Umzugs zwang die 35. Garde-Schützen-Division des 4. Garde-Schützen-Korps Gagens Einheiten der 333. Obwohl die 35. Garde ihren Angriff nicht weiter forcierte, schuf die Einnahme der Stadt eine gefährliche neue Ausbuchtung in den bereits ausgedehnten und zunehmend verwirrenden Schlachtlinien.

Ein Teil von Vatutins Plan war es, Popovs 4. Gardepanzer und 3. Panzerkorps zu benutzen, um Slawjansk zu erobern und den Weg für das 18. und 10. Panzerkorps zu ebnen, um südwestlich in Richtung Artemovsk vorzuschlagen. Nachdem Slawjansk gesichert war, sollten der 4. Gardepanzer und das 3. Panzerkorps vorrücken, um sich bei Krasnoarmeiskoye mit der 1. Gardearmee zu verbinden. Zusammen würden die beiden Panzerkorps und Einheiten der First Guards Army dann südöstlich nach Stalino ziehen, um deutsche Einheiten, die sich aus dem östlichen Don-Becken zurückziehen, abzufangen.

Als Vatutin seine Operation vorbereitete, erhielt er neue Aufträge von STAVKA. Golikovs Truppen machten gute Fortschritte in Richtung Charkow und, eingelullt von dem Glauben, dass sich die Deutschen tatsächlich mitten in einem massiven desorganisierten Rückzugs in den Dnjepr befanden, sah Moskau eine neue Chance, mehrere feindliche Divisionen in eine noch größere Tasche zu stecken, als Watutin geplant hatte .

Watutin erhielt daher die Aufgabe, Blockaden aufzustellen, um einen feindlichen Rückzug nach Saporoschje und Dnepropetrowsk zu verhindern. Gleichzeitig wurde ihm befohlen, nach Südwesten vorzudringen, um die deutschen Truppen und die Achsenmächte auf der Krim abzuschneiden. Der STAVKA-Plan war bei weitem zu ehrgeizig, wenn man bedenkt, dass die Südwestfront bereits seit mehr als zwei Wochen im Kampf war und wenig Nachschub oder Verstärkung erhalten hatte.

Da Kharitonovs Sechste Gardearmee bereits Golikovs Vorstoß auf Kharkov unterstützte, würden Kusnezow und Popow zusammen mit Lelyushenkos Dritter Gardearmee erneut die Aufgabe übernehmen, diese neue Mission zu erfüllen. Die Erste Gardearmee hatte die doppelte Aufgabe, Slawjansk mit Alferovs Sechstem Garde-Gewehrkorps einzunehmen, während andere Einheiten weiter nach Westen in Richtung Saporoschje vordrangen. Während dies geschah, würde die Gruppe Popov einen Blitzschlag nach Krasnoarmeiskoye machen, das Eisenbahnzentrum der Stadt einnehmen und das deutsche Hinterland bedrohen.

Sowohl Kuznetsov als auch Popov hatten Zweifel an Vatutins früherem Vorschlag geäußert. Their units had been manhandled by the Germans, and losses in men and equipment had still not been made good. The two Soviet generals had even graver doubts about the new plan. Supplying their forces as they moved south and west would be a nightmare with the existing supply line, which was already stretched to the limit.

Popov, in making his dash to the south, would have a total of about 180 tanks spread between his four tank corps. He had enough fuel for one refueling and ammunition for two resupplies. The infantry units in his command were in even worse shape. Despite STAVKA’s assertions that the Germans were on the run, the field commanders had a more cautious view of the situation.

Vatutin brushed aside his commanders’ doubts. These were orders from Moscow and had to be obeyed. The consequences of disobedience were well known, and no Soviet general in his right mind would think about going against the Kremlin at this stage of the war.

A Bold Penetration

Poluboyarov’s 4th Guards Tank Corps was chosen to spearhead the new attack. In the early hours of February 11, the Soviet armor began its 85 kilometer charge to Krasnoarmeiskoye. Led by the 14th Guards Tank Brigade, Polubarov’s forces cut through the German defenses and moved quickly down the one good road in the area. Following fast on the heels of the 14th were the 3rd Guards Mechanized Brigade, the 7th Ski Brigade, the 9th Guards Tank Brigade, and other corps units.

The deep thrust caught the Germans off guard, and by mid-morning the 14th Guards Tank Brigade had taken Krasnoarmeiskoye. With the town secured, the victorious Soviet troops helped themselves to the supplies left in a supply dump by the retreating enemy. The loot, especially the fuel and rations, was a welcome sight to the exhausted Russians.

Another important benefit, not readily apparent to the troops at the scene, was the severing of a vital German supply and communications line. With the capture of Krasnoarmeiskoye, the important Dnepropetrovsk-Mariupol rail line was rendered useless, leaving units of the First Panzer Army and Army Abteilung Hollidt in dire straits.

Group Popov’s dramatic march to Krasnoarmeiskoye threw German plans for defending the western Don Basin into disorder. The defense of Slavyansk was now in jeopardy due to the Soviet units to the south and west of the position. Von Mackensen was also in the midst of planning an attack to recapture Kramatorsk, but that too had to be put on hold in light of Popov’s success.


What if the Germans in 1942 only seized Stalingrad in 1942 and did not go south.

The Volga was. If the Germans control a long stretch of the Volga, it is much harder for the USSR to move oil from the South and Lend-Lease from Persian ports. It is also the final eastern border of the Greater Reich.

Stalingrad was a sound objective. The Volga is wide and makes a good defensive line. By cutting off the oil to the south, they can deny the USSR strategic mobility in the 1943. So if the Volga line can be held over the counterattack over the winter by the additional reserves the Germans hold, then the Germans will be the only one with major tank offensives after 1943. Simply the benefit of after Kursk-type battle the Russians not being able to launch an armor counter attack is huge. Same for the 1944 offensive. Success here will extend the war by at least a year. And there is a possibility that with fewer oil resources available, the German summer offensive in 1943 could work.

While the fighting spirit and reserves of the Soviets is legendary, it is not unlimited. And with the right butterflies, we have to talk about will Russia be in the war by the time D-Day occurs.

Snake Featherston

Snake Featherston

The Volga was. If the Germans control a long stretch of the Volga, it is much harder for the USSR to move oil from the South and Lend-Lease from Persian ports. It is also the final eastern border of the Greater Reich.

Stalingrad was a sound objective. The Volga is wide and makes a good defensive line. By cutting off the oil to the south, they can deny the USSR strategic mobility in the 1943. So if the Volga line can be held over the counterattack over the winter by the additional reserves the Germans hold, then the Germans will be the only one with major tank offensives after 1943. Simply the benefit of after Kursk-type battle the Russians not being able to launch an armor counter attack is huge. Same for the 1944 offensive. Success here will extend the war by at least a year. And there is a possibility that with fewer oil resources available, the German summer offensive in 1943 could work.

While the fighting spirit and reserves of the Soviets is legendary, it is not unlimited. And with the right butterflies, we have to talk about will Russia be in the war by the time D-Day occurs.

The Volga, yes. Stalingrad and its particular portion of it, not necessarily. That is a rather small region to cram in the entire striking force of the drive to the south, and if the Germans just go there and stop, the Soviets will begin a series of counterattacks above and more slowly below Stalingrad. This is the 1942 version of the drive only to Moscow. The claim that the Soviets need the Volga region to produce tanks is somewhat belied by Stalingrad's gutting in the OTL battles and this not imairing the USSR, as well as this view relying on a rather certain neglect of a difference between Russian geography and industrial power and Soviet.

The overwhelming majority of Lend-Lease came in through the Pacific, not Persia. Nor is it exactly clear how a narrow, hammering attack focused purely on the Stalingrad region cuts off Soviet access to the south, as per the requirements of the OP. The Germans had troops as far south as Ordzikhondize IOTL, and were able to cut their way straight through the Volga twice in the course of the Stalingrad battles of OTL to no effect. All this also ignores that even focusing purely on Stalingrad Germany's means were far too underwhelming for the scale of the task set to them in the usual pattern. Of course I get that the idea that the Nazis can somehow win the War in the East has no regard for logistical or strategic realities of this sort, relying instead on vague statements involving butterflies and total handwaving of certain all too vital realities of this particular war.


Wrecked: How the Soviets Crushed the Nazis After Stalingrad

Meet Operation Gallop: the post-Stalingrad push that helped further turn the tide on the Eastern front.

A Quartermaster’s Nightmare

Logistically, both sides were facing a quartermaster’s nightmare and both the German and Soviet commanders were in dire straits. With Kharkov gone and the Russians occupying Grischino and Krasnoarmeiskoye, the only supply line open to the First Panzer Army and Army Abteilung Hollidt was the railway that ran through Zaporozhye. The task of supplying German units by this route was hampered by the fact that a main bridge spanning the Dniepr River, destroyed during the 1941 Soviet retreat, had not yet reopened. Supplies had to be unloaded from trains and reloaded to trucks and wagons before making their way farther eastward.

Group Popov was in a similar situation. Reinforcements were trickling in to the 4th Guards Tank Corps but supplies were a different matter. Von Mackensen’s orders to Henrici were being carried out by ad hoc units and units taken away from their parent regiments. Although the Soviet armored columns came under some fire as they strove to reach Krasnoarmeiskoye, the supply formations continued to bear the brunt of the German attacks.

Some good news came to Vatutin on February 16 when the rest of the 7th Panzer Division, finally ordered to give up its defense of Slavyansk, pulled out and headed toward Krasnoarmeiskoye. Units of the First Guards Army finally were able to occupy the entire town, but the victorious Soviets were in no condition to pursue the 7th. The 3rd Panzer Division quickly lengthened its lines to cover the 7th as it raced southwest to join elements of the division already engaging Gagen’s 4th Tank Corps.

Von Manstein’s Plan to Take Kharkov

On February 17, Hitler flew to meet von Manstein at Zaporozhye. Not one to mince words, von Manstein laid out the situation as follows: “Army Abteilung Hollidt had just occupied the Mius River Line, followed closely by the South Front. For the time being, the line could be effectively defended.”

The First Panzer Army had halted the Soviets at Grischino and Krasmoarmeiskoye, but the issue there had still not been decided. Von Mackensen’s panzer army was also still involved in heavy fighting at Kramotorsk, Lisichansk, and the Slavyansk area, with the issue in all three sectors still in doubt. The forces retreating from Kharkov, now gathered under Army Abteilung Kempf, were withdrawing southwest toward Poltava and the Mozh River.

At first, Hitler refused to believe the seriousness of the situation. Already furious at the loss of Stalingrad, and then Kharkov, he could not believe that the Soviets still had the men and equipment to carry out another operation that could threaten the entire southern wing of his eastern armies. Von Manstein let him rant for a while before submitting a plan to save his threatened Heeresgruppe.

Von Manstein played his hand masterfully, laying out his formula to retake Kharkov. At the mention of recapturing the city, Hitler immediately calmed down and began to listen intently.

Kharkov could only be taken if the southern flank of the Heeresgruppe was secure, so von Manstein proposed consolidating Hausser’s SS Panzer Corps into one striking force, taking it away from the Kharkov sector and sending it southeast toward Pavlograd. This action would prevent any further Russian advance on Dnepropetrovsk.

At the same time, Col. Gen. Hermann Hoth’s Fourth Panzer Army, which had made the bitter retreat from the Caucasus, would concentrate its units west of Zaporozhye. Together, the two forces would strike the elements of the First Guards Army and the Sixth Army that were advancing toward the vital Dniepr crossings while the First Panzer Army would once again take on Group Popov.

Throughout his briefing, von Manstein continuously played on the premise that the one condition necessary to retake Kharkov was the survival of the First Panzer Army and Army Abteilung Hollidt. When the Soviet threat in the southern Don Basin was eliminated, the Kharkov operation could begin.

Hitler Concedes Operational Control to Von Manstein

Although Hitler was swayed by von Manstein’s argument, he was not totally convinced of the plan. The following day, February 18, he again met with von Manstein to discuss the operation. Von Manstein was essentially calling for freedom to maneuver without micromanagement from Hitler or Berlin.

In another heated exchange, Hitler once again voiced his opinion that, although the number of Soviet units facing von Manstein looked impressive on paper, they were really burned-out shells of what were once divisions and brigades. Although he was partially correct, the armies that had taken Stalingrad were already on the move and the threat of the South Front bursting through Army Abteilung Hollidt’s Mius River line would more than overpower the existing German forces in the southern Don Basin.

In the midst of the meeting, von Manstein received reports that units of the First Guards Army had taken Pavlograd and Novomosskovsk, bringing the Soviets to within 20 kilometers of Dnepropetrovsk. Army Abteilung Hollidt also reported several small enemy penetrations along its Mius River defenses. The report also indicated that the Russians were consolidating around Kharkov while sending spearheads farther westward.

A report from Krasnoarmeiskoye indicated that the newly arrived elements of the 7th Panzer Division were trying to break the 4th Guards Tank Corps. Overcoming fierce resistance from the 14th Guards Tank Brigade, units of the 7th succeeded in taking the town center before being stopped by a Russian counterattack. On the western side of the town the Wiking Division ran headlong into defenses set up by the 12th Guards Tank Brigade and was immediately stalled by heavy defensive fire.

Von Manstein used these developments to hammer home his ideas for destroying the Soviet incursion in the Don Basin. He pointed out that once the muddy season arrived operations at the front would grind to a halt and the Russians could use their rail lines to resupply and reinforce their divisions holding positions deep inside the German lines.

With their men and materiél built up once more, the southern German forces would be in even greater danger of being pinned against the Sea of Azov, and Kharkov would be virtually untouchable. The next day, Hitler suddenly gave von Manstein what amounted to a carte blanche for operations in southern Russia and then climbed aboard his transport plane and left.

Krasnoarmeiskoye Falls to the Germans

The German field marshal wasted no time in implementing his plan. Krasnoarmeiskoye was hit hard by the 333rd Infantry Division and the Wiking Division, while the 7th Panzer Division swung north of the town. Poluboyarov’s units in the town were now caught in a vise that could only be loosened by attacks from the outside. Popov had already ordered his 3rd Tank Corps to relieve the embattled forces in the town as quickly as possible, but that attempt was soon thwarted.

While the 3rd Tank Corps was racing south, Balck’s 11th Panzer Division moved into blocking positions south of Kramatorsk near the village of Gavrilovka. As the 3rd Tank Corps sped toward Krasnoarmeiskoye its flank was shattered by a full-scale attack from Balck’s division. Burning Soviet tanks littered the landscape as the Russians desperately tried to regroup to meet the attack, but Balck’s men had already achieved their objective of halting the rescue attempt.

By the end of the day, Krasmoarmeiskoye was all but in German hands, Grischino had fallen, and Poluboyarov’s 4th Guards Tank Corps was nothing more than a skeleton of a unit with almost all of its tanks destroyed. Leaving the 333rd to mop up Poluboyarov’s corps, von Manstein ordered the Wiking to join the 7th Panzer and head north toward the leading elements of Group Popov’s 10th Tank Corps, which had moved into defensive positions around the town of Dobropolye.

February 20 was the final day for the Russian forces inside Krasnoarmeiskoye. Down to only 12 tanks, the Soviets could do little against the pressure brought to bear by the 333rd. In small groups, some of the Red Army soldiers were able to break through gaps in the German line and head north toward the 13th Guards Tank Brigade, which was guarding the area around Barvenkovo.

STAVKA’s Strategic Stubbornness

STAVKA’s plan was falling apart, but no one seemed to want to face that reality. Krasnoarmeiskoye was once again in German hands, and the First Panzer Army was hammering away at the Soviet units stretched out on the road south of Kramatorsk. In the north, von Manstein had sent Hausser’s SS Panzer Corps to link up with General Otto von Knobelsdorff’s XLVIII Panzer Corps, which was part of the Fourth Panzer Army. Together, the two corps struck the Sixth Army near Krasnograd.

In the air, Field Marshal Wolfram Freiherr von Richthofen’s Luftflotte 4 hit the Soviets with about 1,000 sorties that precluded any attempt by the Russians to form a coherent defense. The increasingly frantic calls from his commanders prompted Popov to ask Vatutin for permission to withdraw his forces. The request was forcefully denied.

Despite the troubling news coming from the Don Basin, Stalin and his general staff still believed they were on the verge of a great victory. New intelligence reports concerning German concentrations were ignored by STAVKA, which was still in a state of euphoria after the victory at Stalingrad. The unrealistic goals set for the Don Basin offensive were part of that euphoria, and it was now costing the Red Army dearly.


Millions Dead: The Soviets Gave Everything (and More) to Beat the Nazis

Kernpunkt: Berlin struck first and hard. It caused more damage than Stalin ever dreamed, and yet they blundered enough that they could not win.

“War is mainly a catalogue of blunders.” —Winston Churchill (1950)

On Sunday, June 22, 1941, as the sun slumbered, 3.6 million soldiers, 2,000 warplane pilots, and 3,350 tank commanders under skilled German command crouched at the border of Soviet-occupied Poland ready to invade the Communist nation Joseph Stalin had ruled with steel-fisted brutality for years.

Shortly after 3 am, in an operation Adolf Hitler called “Barbarossa,” a three-million-man Axis force struck Soviet positions along a 900-mile-long front. German aircraft bombed military bases, supply depots and cities, including Sevastopol on the Black Sea, Brest in Belarus, and others up and down the frontier. The night before, German commandos had snuck into Soviet territory and destroyed Red Army communications networks in the West, making it difficult for those under attack to obtain direction from Moscow.

By the end of the first day of combat, some 1,200 Soviet aircraft had been destroyed, two-thirds while parked on the ground. The poorly led Soviet troops who were not killed or captured buckled under the German onslaught.

Stalin was staggered by the German ambush. Germany’s unannounced act of war violated the nonaggression pact that Hitler and Stalin had signed less than two years earlier and placed at risk the very survival of the Soviet Union.

At first, Stalin insisted that it was just a provocation triggered by some rogue German generals and refused to order a counterattack until he heard officially from Berlin. The German declaration of war finally arrived four hours later.

Hitler justified Barbarossa on the basis that the Soviet Union was “about to attack Germany from the rear.” Eventually, after much dithering, Stalin ordered the Red Army to “use all their strength and means to come down on the enemy’s forces and destroy them where they have violated the Soviet border,” but oddly directed that until further orders “ground troops were not to cross the border.”

The Soviet dictator lacked the heart to inform the Russian people that the Germans had invaded. That bitter task fell to Minister of Foreign Affairs Vyacheslav Molotov, who reported the assault in a radio broadcast more than eight hours after the conflict began. Sadly, Axis bombs and bullets had already alerted millions to the disaster.

Despite the urging of his military officers, Stalin, fearing he would be blamed for the losses, declined to take on the title of commander in chief of the Red Army. He did not even meet with the Politburo until 2 pm on that traumatic day.

Lacking sufficient skilled military leadership, the shocked Red Army reacted slowly and fearfully. As the Germans stormed east and mauled the Soviet troops, Stalin’s generals asked for permission to retreat to reduce casualties, move to defensive positions, and prepare for a counterattack. Stalin refused. His poorly equipped, trained, and led soldiers were ordered to stand their ground regardless of the consequences.

In the first 10 days of combat, the Germans thrust some 300 miles into Soviet territory and captured Minsk and more than 400,000 Red Army troops. At least 40,000 Russian soldiers died each day. Axis forces gained almost total air control and destroyed 90 percent of Stalin’s mechanized forces. Twenty million people who had been living under Soviet control were suddenly living in Axis territory. Many of those in areas previously invaded by Stalin (e.g., Estonia, Latvia, Lithuania, and Poland) initially welcomed the Germans as liberators.

Stalin seemed close to a nervous breakdown. The losses were so humiliating that, despite being the head of government, he retreated to his summer home and, during several gloomy June days of heavy drinking, refused to answer his phone or play any role in his nation’s affairs, leaving the ship of state to flounder helplessly. On June 28, he muttered, “Lenin left us a great legacy, but we, his heirs, have ****ed it up.”

Senior Soviet leaders mustered the courage to visit Stalin’s dacha on June 30. Upon arrival, they found him despondent and disheveled. He nervously asked, “Why have you come?” Stalin apparently thought that his underlings were there to arrest him. But they, long cowed by the dictator’s brutal intimidation, simply beseeched him to return to work at the Kremlin. He eventually did so.

Certainly, Operation Barbarossa was spawned by Hitler’s hatred of communism and dream of world domination. But Stalin’s many missteps in the previous two years enticed Hitler to attack and contributed significantly to Barbarossa’s early successes. Stalin’s blunders included purging the Soviet military of its leaders, entering into a treaty with Hitler that triggered a world war that subsequently ravaged Russia, launching a bumbling attack on Finland in late 1939, misreading Hitler, adopting a flawed plan of attack on Germany, and ignoring warnings of Hitler’s forthcoming Axis invasion of the Soviet Union.

In furtherance of Lenin’s goal of provoking a worldwide communist revolution, Stalin sought to undermine capitalist governments across Europe. He sought to destroy anyone abroad or at home who might stand in the way of his brand of communism. According to Stalin, “As long as the capitalist encirclement exists there will continue to be present among us wreckers, spies, saboteurs and murderers.”

In a 1937 speech, the “man of steel” (which is what “Stalin” means in Russian) made his brutal stance clear: “Anyone who tries to destroy the unity of the socialist state, who aims to separate any of its parts or nationalities from it, is an enemy, a sworn enemy of the state and of the peoples of the USSR. And we will exterminate each and every one of these enemies, whether they are old Bolsheviks or not. We will exterminate their kin and entire family. We will mercilessly exterminate anyone, who with deeds or thoughts threatens the unity of the socialist state.”

This thinking gave rise to the Great Terror in which Stalin had millions of Soviet citizens arrested for “counterrevolutionary crimes” or “anti-Soviet agitation.” In 1937 and 1938, at least 1.3 million people were convicted of being “anti-Soviet elements.” More than half were executed—on average 1,500 people shot dead each day.

Stalin used the Great Terror to eliminate potential threats within the Soviet military. He removed some 34,000 Red Army officers from service. Of those, 22,705 were shot or went “missing.” Out of 101 members of the Red Army’s supreme leadership, Stalin had 91 arrested and 80 shot. Eight of nine senior admirals in the Soviet navy were put to death. By 1939, he had essentially decapitated the military forces responsible for protecting the Soviet Union from invasion.

In Hitler’s 1925 autobiography, Mein Kampf,he declared both his fierce opposition to Marxism and Germany’s need to acquire more territory to provide “living space” for its people. Hitler made clear that one source of such lands would be “Russia and her vassal border states.”

Following Hitler’s 1933 rise to power in Germany, the fascist policies he implemented were directly targeted against Stalin’s communism. Over the next half-dozen years, in contravention of the Versailles Treaty that basically forbade Germany from rearming, Germany’s military might and expansionist aspirations grew at a fearsome rate. Hitler added to Germany’s territory by absorbing Austria in 1938 and large parts of Czechoslovakia in early 1939. His gaze then fell upon neighboring Poland.

Stalin was right to fret about Hitler’s goal of seizing fertile lands to the east of Germany, including Ukraine. Stalin recognized that the Soviet Union and its Red Army in the late 1930s were not ready for war. He could buy time and seek to retard Hitler’s appetite either by forming an alliance with Germany’s traditional foes, Great Britain and France, or by pursuing a nonaggression treaty with Hitler.

In early 1939, Stalin began negotiations with France and Great Britain aimed at a treaty that would leave Hitler facing opponents to the east and west of Germany. These efforts, however, were impeded by the reluctance of both France and Great Britain to enter into a treaty with a communist nation bent on undermining capitalist democracies and especially one led by an unpredictable and ruthless dictator like Stalin. The negotiations proceeded fitfully.

Several months later, seeking to thwart a treaty among Great Britain, France, and the Soviet Union, Hitler secretly invited Stalin to discuss a nonaggression pact (the so-called Molotov-Ribbentrop Pact, named after the two countries’ foreign ministers). Hitler’s covert plan for a late summer attack on Poland, which both France and Great Britain had promised to defend, motivated him to strike a deal with Stalin so that Germany would not face a hostile military to the east.

In late August 1939, Hitler and Stalin stunned the world by announcing that their two nations had agreed to a trade and nonaggression pact. This came about only after Stalin obtained Hitler’s secret promise that the two nations would invade and carve up Poland between them, and Germany would facilitate Stalin’s desire to take over Latvia, Estonia, Bessarabia, and parts of Finland.

On August 19, Stalin justified his unlikely deal with Hitler to the Politburo: “The question of war and peace has entered a critical phase for us. Its solution depends entirely on the position which will be taken by the Soviet Union. We are absolutely convinced that if we conclude a mutual assistance pact with France and Great Britain, Germany will back off from Poland and seek a modus vivendi with the Western Powers. War would be avoided, but further events could prove dangerous for the USSR.


Wrecked: How the Soviets Crushed the Nazis After Stalingrad

Meet Operation Gallop: the post-Stalingrad push that helped further turn the tide on the Eastern front.

“Contain the Popov Tank Group”

Realizing the precarious position of the German troops holding the river lines to the east of Krasnoarmeiskoye, von Mackensen called upon the 5th SS Panzergrenadier Division Wiking. Commanded by SS Gruppenführer (Major General) Felix Steiner, the Wiking was a multinational division made up of Germans, Norwegians, Danes, Swiss, Finns, Walloons, and Estonians. It had just arrived in the Don Basin after an arduous retreat from the Caucasus, and its troops were exhausted.

As elements of the division were just passing through Stalino, Steiner received the following message: “PanzerArmy H.Q. to Division Wiking Urgent! Powerful enemy forces, Popov Tank Group, across the Donets near Izyum advancing southward toward Krasnoarmeiskoye. Wiking Division to immediately turn to the west. Attack toward Krasnoarmeiskoye. Contain the Popov Tank Group. (signed) von Mackensen”

Steiner immediately ordered his division to halt. His original orders were to head north from Stalino to the Konstantinovka area, and the advance units of his Germania Regiment were already headed in that direction. With his chief of staff, Steiner hastily issued new orders. Artillery was regrouped, and the Nordland Regiment was ordered to take the lead in the new westward advance while Germania turned its units around. The division’s Westland Regiment was also readied to join in the mad race to stop the Soviets.

With Nordland’s reconnaissance platoon leading the way, the regiment hastened toward Krasnoarmeiskoye. By the end of the day, the advance guard under SS Obersturmbannführer (Lieutenant Colonel) Wolfgang Joerchel had overpowered weak Russian forward positions and taken Hill 180, which overlooked the entire Krasnoarmeiskoye sector. Joerchel quickly sent for other battalions of the regiment, which deployed south and west of the town to contain any further Soviet expansion in those directions.

Much of Group Popov was spread out along the road from Kramatorsk to Krasnoarmeiskoye in defensive positions. Von Mackensen realized that Wiking did not have the capability to contain and destroy the Red Army units along the entire length of the road, so he issued new orders to other divisions of his command.

The occupation of Slavyansk was still of utmost importance. Shuffling his forces, von Mackensen ordered two regiments of the 333rd Infantry Division to make a forced march toward Krasnoarmeiskoye. As the weary infantry slogged toward its new goal, the 7th Panzer and 11th Panzer, which were fighting in the areas around Slavyansk and east of the Krivoy Torets River, were ordered to turn their units westward. The 3rd Panzer Division was ordered to extend its line to take over the defensive positions of the two departing divisions. Von Mackensen planned to use the two divisions to strike at Group Popov’s extended supply line while Wiking and the two regiments of the 333rd kept up the pressure at Krasnoarmeiskoye.

The movements of the German divisions to their assembly areas were surprisingly fast, and the attack on the supply line began in the early hours of February 12. Soviet defense positions had been set up in each village along the supply road from Kramatorsk, and several strong antitank companies had been brought forward to reinforce the village bastions.

“Assistance urgently required. Long live Stalin!”

At Krasnoarmeiskoye Steiner planned to use the Germania to flank the town from the west. Supported by the two regiments of the 333rd, Germania was ordered to take the village of Grischino, northwest of the town. While the other Wiking regiments assaulted Krasnoarmeiskoye from the south, elements of von Funck’s 7th Panzer would attack from the east and secure the town’s northern flank.

Polubayarov, knowing his precarious position, had kept the units of his 4th Guards Tank Corps on high alert. Each subordinate commander was told to be ready for a German counterattack, and orders were given down to company level to fortify lines of approach that could be used by the enemy. Each soldier was to make the Germans pay for every meter of land, every house, and every hill that the Red Army had recently liberated on its valiant march to Krasmoarmeiskoye.

SS Standartenführer (Colonel) Jürgen Wagner commanded the Germania Regiment. His men stormed forward into a withering fire from the Soviet positions as they began the assault. Rifle and machine gun bullets slapped around them like angry bees, while tank and antitank shells tore into their ranks. Grenadiers fell, their blood turning the churned up snow a bright crimson, but Wagner continued to urge his men to attack.

The artillery commander of the Wiking, SS Oberführer (Senior Colonel) Herbert-Otto Gille, deftly moved his artillery battalions closer to support the attacks on Krasnoarmeiskoye and Grischino. Supported by flak units, Gille’s artillery smashed one Soviet position after another, giving the Germans a chance to rush forward.

Wagner swung his regiment around Grischino and finally broke into the northern edge of the town. At the South West Front headquarters a frantic radio message, which must have been garbled in transmission, was received from the Russian commander defending Grischino. “Have been attacked by 5 SS Panzer Divisions, can only hold out with difficulty. Assistance urgently required. Long live Stalin!”

Once inside the town, Wagner’s men found themselves bogged down in house-to-house fighting. It was the same for the other Wiking regiments at Krasnoarmeiskoye. In the close fighting, Gille’s artillery was of little use. The lines were too close, and the Soviets used every house as a strongpoint. For the time being the battle for both towns was a stalemate.

The 88s of Rovny

North of Krasnoaremiskoye elements of the 7th and 11th Panzer Divisions drove westward in a forced march. The Germans ran headlong into the 10th Tank Corps and the 41st Guards Rifle Division. Heavy defensive fire from the Russians forced the panzers to slow and finally stop their attack. Seeing that the Soviets could not be broken, the divisions turned toward Kramatorsk to prepare for a new attack on that town.

At Grischino and Krasnoarmeiskoye the battle continued unabated. Wiking had now been joined by the two regiments of the 333rd, and Gille’s artillery was hammering the Russian rear areas. In addition, the Soviets were now running short of supplies.

Although Henrici’s XL Panzer Corps had its various units involved in several actions stretching from Kramatorsk to Krasnoarmeiskoye, he still had the opportunity to disrupt the supply line to the 4th Guards Tank Corps. Armored reconnaissance companies fought running battles with Soviet supply columns trying to make their way south, and the roads were soon littered with flaming trucks. The hit-and-run tactics of the Germans struck as the Russians were spread out in single file and usually ended with the destruction of most of the supplies.

Poluboyarov, growing desperate, ordered the 9th Independent Guards Tank Brigade to try and breach the closing ring around Krasnoarmeiskoye. The 9th hit the Westland Regiment north of Krasnoarmeiskoye near the village of Rovny. More than a dozen tanks with mounted infantry pierced the German line and made a push toward the center of the village.

The regimental commander, SS Sturmbannführer Erwin Reichel, had just taken over after SS Sturmbannführer Harry Polewacz was killed in combat. Reichel ordered a battery of 88mm guns supported by Panzergrenadiers into the center of Rovny as the Soviets approached. When the Russians reached the interior of the village, the 88s destroyed almost all of the tanks. The stunned Russian survivors fled, leaving 12 blazing hulks and dozens of dead behind.

“Throw Everything in”

Vatutin was not about to give up on Group Popov. Gathering all available reserves, the Soviet general sent them to reinforce the spearhead at Krasnoarmeiskoye. When word was received that Russian reinforcements were headed south, new orders were sent to the scattered German forces of the First Panzer Army. The Wiking and the 11th Panzer Division were told to halt their attacks on February 14 and attempt to pin down the Russian forces at Krasnoarmeiskoye and Kramatorsk. Meanwhile, the battle to hold the Slavyansk area would continue. Von Mackensen also ordered Henrici to use whatever resources necessary to keep pressure on the supply columns following the reinforcements heading toward Poluboyarov’s 4th Guards Tank Corps.

Henrici angrily replied to the order, “What am I supposed to use? My men are stretched to the limit already.”

“Just do it,” von Mackensen replied. “Throw everything in. I don’t care how you do it—just get it done!”

While things were strained in the First Panzer Army, the situation around Kharkov was at a critical stage. By February 10, Golikov’s 40th and 69th Armies were battling on the outskirts of the city, with the recently arrived II SS Panzer Corps putting up fierce resistance. Bitter fighting raged for the next five days, and Hitler personally intervened, ordering the corps commander, SS Obergruppenführer (Lieutenant General) Paul Hausser, to hold the city at all costs.

Infuriated at what amounted to a death sentence for his men, Hausser disregarded the order and pulled his SS divisions out of Kharkov, forcing other defending German units to disengage as well. On February 16, Golikov reported to Moscow that Kharkov was once again in Soviet hands.


The Aftermath Of The Battle Of Stalingrad

The Battle of Stalingrad marked the turning point of World War II. In the end, it was the fight against the Soviets, not against western Europe, that led to the Nazis' defeat. After the Battle of Stalingrad, even the tone of the Nazi propaganda changed. The loss had been so devastating that it could not be denied, and it was the first time that Hitler publicly acknowledged defeat.

Joseph Goebbels, Hitler's propaganda specialist, gave a speech after the battle stressing the mortal danger that Germany faced, and calling for total warfare on the Eastern front. Thereafter, they launched Operation Citadel, attempting to destroy the Red Army at the Battle of Kursk, but they would fail yet again.

This time, the Nazis would not recover.

Next, take a look at 54 photos of the Battle of the Bulge that capture the Nazis' last-ditch counteroffensive. Then learn about the Battle of Verdun, the longest battle of World War I.


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